in

Zvesti pomočnik, na četrt Slovenec, po kroni kariere: “Tega nikoli več ne bom ponovil.”

Najbolj presenetljivi zmagovalec tritedenske dirke v zadnjem desetletju, če ne še kaj več … Nagrada za zvestega pomočnika in simbol letošnje premoči ekipe Jumbo Visma. Foto: AP

V Guadarammi po prihodu v cilj 20. etape je bilo konec še zadnjega dvoma o skupnem zmagoslavju zdaj 29-letnega Američana. Žena Noemi Ferré ga je v ekstazi vprašala? “Saj, zdaj boš to še kdaj ponovil?” A večno nasmejani Sepp Kuss ji je odvrnil: “Nikoli več!”

V Barceloni s kvoto 250:1

Pred startom, na predstavitvi ekip, v Barceloni je Primož Roglič na vprašanje, če bo zmagal on ali Jonas Vingegaard, kot jasnovidec odvrnil, da mogoče pa uspe Kussu. Če bi 33-letni slovenski šampion tisti trenutek vplačal stavo na zmago ekipnega tovariša, bi odlično zaslužil Kvota na Kussovo skupno zmago je takrat znašala 250:1!

“Na to Dirko po Španiji sem v Barcelono prišel kot pomočnik (vodonoša). Ni bilo nobene ideje o tem, da bi zmagali z menoj, vendar sem se znašel v tem položaju. Odkril sem stvari o sebi, o svojih sposobnostih na Grand Tourih, kar bi rad še kdaj počel, vendar želim tudi nadaljevati z vlogo pomočnika,” je večni mladenič iz Duranga na jugozahodu zvezne države Kolorado na novinarski konferenci velikega zmagovalca zatrdil, da ostaja superpomočnik, ključen za lomljenje nasprotnikov v gorah in izvedbo zapletenih, vendar zmagovitih taktik ekipe Jumbo Visma.

Orel iz Duranga, ki se kdaj še vedno vpraša, kaj je to kilometer. V karavani in ekipi izredno priljubljeni Američan, ki je najboljši na strmih in dolgih klancih ter v službi drugih. A zdaj se je v Španiji plošča obrnila in Sepp Kuss je osvojil 78. Dirko po Španiji. Foto: ASO

Orel iz Duranga, ki se kdaj še vedno vpraša, kaj je to kilometer. V karavani in ekipi izredno priljubljeni Američan, ki je najboljši na strmih in dolgih klancih ter v službi drugih. A zdaj se je v Španiji plošča obrnila in Sepp Kuss je osvojil 78. Dirko po Španiji. Foto: ASO

Nismo želeli, da bi Sepp zmagal s preveliko prednostjo, da bi ohranili Jonas in Primoža v igri. Tisti dan sem bil za njim v avtomobilu. Glavnina je močno trpela, prav moral sem naročiti Tratniku, van Baarleju in Valterju, da upočasnijo, saj bi Sepp v primerjavi s kapetani zmagal res z ogromno prednostjo. Morali smo ohraniti ravnotežje. Od tega dne dalje je bil Sepp pomemben del strategije. Iz dneva v dan se je izboljševal in njegova zmaga je postajala vse bolj realna.

Merijn Zeeman za The Cycling Podcast

Po uri resnice začel verjeti

V 6. etapi ekipa tedaj vodilnega Remca Evenepoela ni znala brzdati množičnega bega, kjer je med 40 kolesarji bila tudi četverica čebel. Trojica van Baarle, Valter in Tratnik se je podredila Kussu, ki je na koncu dobil etapo na observatoriju Javalambre, a se mu je rdeča majica izmuznila za osem sekund. Proti svojima kapetanoma je pridobil 2:52, pri čemer so šefi celo zavrli ubežne čebele, da Kuss ni zmagal s preveliko prednostjo.

Skupno vodstvo je prevzel dva dni kasneje, ko je na Xorret de Cati sicer slavil Roglič. Dnevi so tekli in zvesti oproda dvema kapetanoma je bil še kar v rdeči majici. Kdaj je začel verjeti, da je resen kandidat za končno zmago?

“Na kronometru v Valladolidu. Nastopil sem desetkrat bolje, kot sem pričakoval. Nato sem na Tourmaletu pridobil tudi veliko samozavesti za vse, kar je sledilo. In vse do danes,” je Kuss razkril, da je zanj izvrstna vožnja na čas v 10. etapi s 13. mestom in zgolj 11 sekund slabšim časom od Vingegaarda, bila ključna prelomnica. Proti Rogliču je izgubil 53 sekund, proti tedaj v klubu kapetanov navidezno še vodilnemu Evenepoelu pa 1:13.

Kdo bi si mislil, da ko je s petkami (kot je njegov običaj ob etapnih zmagah) pozdravljal navijače na observatoriju Jalavambre, naredil ključni korak h končni zmagi. Foto: ASO

Kdo bi si mislil, da ko je s petkami (kot je njegov običaj ob etapnih zmagah) pozdravljal navijače na observatoriju Jalavambre, naredil ključni korak h končni zmagi. Foto: ASO

Landa mu je rešil rdečo majico

Čim se je v 13. etapi že na vzponu na Aubisque zlomil branilec lanske skupne zmage, je senzacija postala uresničljiva. Internetni mem “GC Kuss” je dokončno obnorel kolesarski svet (GC je oznaka za skupno razvrstitev), pri čemer se je sam Američan že ob etapni zmagi šalil iz svojih novih ambicij (Strava objava po zmagi v 6. etapi).

A sledila sta 16. in 17. etapa, kjer sta najprej Vingegaard in nato Roglič napadla drug drugega, posledično pa je Kussu polzela rdeča majica iz ramen. Na vrhu Angliruja mu je v zadnjih 1,5 km vodstvo rešil Bask Mikel Landa, katerega je nato moral Kuss še prehiteti na kratkem spustu, da je pobral štiri sekunde bonifikacije. Skupno je za osem sekund ostal pred Vingegaardom in 1:08 pred Rogličem.

Po Angliruju padla kocka in ukaz šefov

Kršitev stoletnega nenapisanega kolesarskega pravila, da se ne napade lastnega ekipnega kolega v majici vodilnega, je sprožil val ogorčenja in očitno tudi nelagodja pri čebelah. Po Angliruju, na dan, ko je praznoval 29. rojstni dan, je sledil nujni sestanek, kjer sta se morala šampiona podrediti pomočniku.

“Med nami tremi smo se dogovorili, da bomo zasedli položaje, ki smo jih imeli, in zahvaljujem se Primožu in Jonasu, da sta mi pomagala,” se je Kuss zahvalil kapetanoma, ki mu delata družbo na zmagovitem odru. “Zavedam se, koliko sta naredili zame, da sta žrtvovala svoje športne izzive, da bi mi pomagala … Sta ena najboljših kolesarjev na svetu in ni lahko narediti kaj takega, ko si vajen zmagovati na najpomembnejših dirkah na svetu.”

Sorodna novica
Kuss: Bilo je “pred” Anglirujem in “po” njem, kar se mi zdi pošteno

Ljubljenec, ne samo španske kolesarske javnosti

V tistem trenutku novinarske konference je Roglič vzel mikrofon in povedal, da so v vseh hotelih največkrat slišali vzklike: Kuss, Kuss, Kuss.

Sepp Kuss je postal četrti Američan z osvojenim Grand Tourom. Andy Hampsten je osvojil Giro 1988, Greg LeMond kar trikrat Dirko po Franciji v letih 1986, 1989 in 1990, zadnji uradni zmagovalec tritedenskih dirk iz ZDA pa je bil Chris Horner, ki je leta pri 41. letih slavil na LA Vuelti 2013. Foto: EPA

Sepp Kuss je postal četrti Američan z osvojenim Grand Tourom. Andy Hampsten je osvojil Giro 1988, Greg LeMond kar trikrat Dirko po Franciji v letih 1986, 1989 in 1990, zadnji uradni zmagovalec tritedenskih dirk iz ZDA pa je bil Chris Horner, ki je leta pri 41. letih slavil na LA Vuelti 2013. Foto: EPA

Zaradi znanja španščine, v kateri je z veseljem odgovarjal domačim medijem, si je Američan hitro kupil medijsko in javno naklonjenost. Lani se je poročil z Noemi Ferré, nekdanjo profesionalno špansko kolesarko, živita v Andori, zaradi česar je imel tudi prednost domačega terena, da se je tudi med počitkom na visoki nadmorski višini Encampa pripravljal na vse tri Grand Toure, ki je nenadejano odpeljal letos v celoti. Na Giru je bil 14., na Touru 12, na Vuelti pa je kar zmagal.

“Po zaslugi moje žene Noemi, ki je Katalonka, sem vsako leto nekoliko bolj španski. Pomaga mi, da se približam tukajšnjim ljudem, in mislim, da so zelo dobri ljudje, ki vedo, kaj je kolesarstvo, in imajo veliko posluha zanj. Veliko je navdušenja in tudi sam sem navijač. Rad odkrivam poti, pokrajine, vzpone, spuste … in mislim, da se s tem približam tudi ljudem,” je Kuss potrdil, da sta Andora in španska stran Pirenejev postala zdaj že kar njegov prvi dom.

Sepp Kuss je tudi sam pisec kolesarske zgodovine. Prvi kolesar, ki je predirkal vse tri tritedenske dirke in je zadnjo tudi osvojil. Prvi kolesar, ki je bil del zmagovitih ekip na vseh treh Grand Tourih v sezoni. Drugi kolesar, ki je odvozil vse tritedenske dirke sezone in je eno izmed njih osvojil (Gastone Nencini Giro 1957). Foto: ASO

Sepp Kuss je tudi sam pisec kolesarske zgodovine. Prvi kolesar, ki je predirkal vse tri tritedenske dirke in je zadnjo tudi osvojil. Prvi kolesar, ki je bil del zmagovitih ekip na vseh treh Grand Tourih v sezoni. Drugi kolesar, ki je odvozil vse tritedenske dirke sezone in je eno izmed njih osvojil (Gastone Nencini Giro 1957). Foto: ASO

Četrta zmaga na drugih domačih tleh

Z osvojitvijo La Vuelte 23 je prišel Kuss do komajda devete profesionalne zmage. Polovico zmag je pobral leta 2018, ko je na zdaj žal ugasli etapni dirki Po Utahu dobil kar tri gorske etape in seveda tudi skupni seštevek.

Ob tem je slavil res le še na največjih dirkah, ko so mu rumeno-črni dali proste roke:

Četrt Goričana, ki je igral hokej in tekel na smučeh

Sepp Kuss ima močne vezi s Slovenijo, ne samo zaradi izjemnega dela, ki ga je v minulih petih letih opravljal za Rogliča. Po poreklu je na četrt Slovenec, četrt je Italijan in na pol Nemec. Po zaslugi matere zna tudi nemško, v kateri sta se pogovarjala od malega.

Njegova slovenska prednika sta se iz Goriške konec 19. stoletja izselila v Koloradu, kjer je praded Frank Zaitz uspel. Na korenine je ponosen, za zadnje božične praznike se je preizkusil celo v peki potice.

Kot otrok je najprej treniral hokej, a je preprosto moral tudi teči na smučeh, saj je njegov oče Dolph Kuss bil član nordijske reprezntance ZDA, kasneje glavni trener in zatem priznani trener na Fort Lewis Collegu v Durangu, kjer domujejo Kussovi. Tudi mama Sabina Kuss je smučarska tekačica, hkrati pa je bila sama uspešna vzdržljivostna kolesarka. Ob zmagoslavju v Španiji je mama priletela iz ZDA, medtem ko je oče, ki šteje že kar 93 let ostal raje doma, kjer lahko v miru spremlja vse sinove dirke.

Na avtobusu je danes Sepp dejal, da mu ta zmaga pomeni toliko kot Primožev uspeh na Giru in Jonasov na Touru. To vse pove o njem, da mu zmage moštvenih kolegov pomenijo toliko kot njegove. Z nami je bil prav ob vseh zmagah na tritedenskih dirkah, letos je z odliko opravil vse tri dirke in bil ključen člen ekipe. Vsi ga imajo radi, ekipi je vedno na voljo, vedno da vse zanjo.

Športni direktor Marc Reef

Oglaševalec z gorskega kolesa

V toplih mesecih je mladi Sepp presedlal na gorsko kolo, kar ga peljalo do uspehov in zmag na tekmovanjih v Koloradu, ki velja za ameriško kolesarsko meko. Posledično se je takorekoč moral za pet let preseliti v kolesarski Boulder, kjer je na Univerzi Colorado maja 2017 doštudiral iz oglaševalstva, vmes pa postal študentski prvak Kolorada v gorskem kolesarstvu.

S harleyja v reli in na Nizozemsko

V študentskih letih je dirkal za amatersko ekipo Gateway-Harley Davidson, zmaga na Redlands klasiki pred Lachlanom Mortonom mu je prinesla prestop v ameriško profesionalno ekipo Rally Cycling. Ravno po diplomi je sproščeno šel na Dirko po Kaliforniji, kjer je v kraljevi etapi na Mount Baldy pritegnil oko Grische Niermanna, športnega direktorja takratnega LottoNL Jumba.

Četudi je bil na zaključni zabavi zdaj žal umrle ameriške etapne dirke svetovne serije že precej opit, je Nemec uspel pridobiti njegovo številko in ga zatem spraviti na testiranje, ki je Kussu prineslo ponudbo nizozemske ekipe.

Prvega pol leta se je v svetovni seriji še lovil, a po zmagi v Utahu se je udomačil in postal eden najboljših gorskih pomočnikov. Po navdušejočih predstavah v vlogi gorskega pomočnika so mu pred sezono 2021 namenili tudi kapetansko vlogo na enotedenskih dirkah. Ciljal je zlasti na Katalonijo 2021, kjer pa je končal kot 12. zaradi preslabega kronometra. Zgodba se je spomladi ponovila Po Romandiji in po 24. mestu se je odrekel kapetanskim vlogam.

Nenadejani prvak si želi ostati pomočnik

Bo res ostal le pomočnik ali bo vendarle sprejel tudi kapetanske vloge na etapnih dirkah? Foto: AP

Bo res ostal le pomočnik ali bo vendarle sprejel tudi kapetanske vloge na etapnih dirkah? Foto: AP

Blestel je ob skupnih zmagah Rogliča (letos ključna pomoč na ciljnem vzponu Bondone) in Vingegaarda (na Touru pripravljal vse njegove napade). V Španiji se mu je pa dogodilo nepredstavljivo in osvojil La Vuelto 23. Večji avtsajder kot je bil Anglež Tao Geoghegan Hart za Giro 2020 ali pa Američan Chris Horner za La Vuelto 13 in Kanadčan Ryder Hesjedal za Giro 2012. Na dirki vseh dirk Tour de France pa je najbolj nepričakovani zmagovalec zadnjih desetletij bržkone Oscar Pereiro leta 2006.

A kot zatrjuje Sepp Kuss, ki je bolj kot na Angliruju trpel v Madridu, bo še naprej ostal predvsem izreden gorski pomočnik za nove uspehe nizozemske ekipe, ki je kot prva pobrala kolesarski grand slam.

Zabava, strast in ne preveč resno

“Neverjetno. Nekaj unikatnega, da se je sredi Madrida predvajala himna ZDA v čast zmagovalca kolesarske Dirke po Španiji. Ponosen sem, čustven. Težko je opisati čustva po treh težkih tednih dirkanja in ko se vse zloži v skupno zmago. Nekaj popolnoma drugega kot vse misli in hvaležnost ob etapni zmagi. Dirka me je tako okupirala v glavi, da nisem niti mogel razmisliti, od kje prihajam, kakšno pot sem prehodil. A ko vidim objave na družbenih omrežjih ali dobivam sporočila kolegov iz preteklosti, se zavem svojih skromnih začetkov in kako sem v kolesarstvu užival zaradi zabave in strasti, nikoli pa nisem stvari vzemal preveč resno,” je na trgu Cibeles misli strnil Sepp Kuss, zmagovalec La Vuelte 23.